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聆听科技发展的历史足音

高文
2019-05-14 09:13:45  来源:人民日报

  科技史是人类文明史中一个不可或缺的组成部分,没有科技就没有真正的人类文明。《全球科技通史》以能量和信息为线索,贯穿了史前文明到未来理想,讲述人类是如何通过科技来提高生活质量、推动社会进步。 

  人类进化经历了一个长期的历史阶段,其中既有循序渐进的过程,也有突变。科学发展到了今天,我们对“人类是从哪里来的”这个谜团,拼图渐渐地清晰起来;但是我们对“人类将走向何方”这个未来难题,拼图仍然是一片空白,尽管各种猜测源源不断。

  我早年曾经读过一些关于人类起源的读物,最近几年也断断续续读过一些有关现代智人的文字。前几天去我的出生地大连讲学,听到当地一位领导说,在大连金普新区发现一个洞穴,考古学家发现里面有十几万年前人类活动的遗迹。

  现在,越来越多的读者认可科技史是人类文明史中一个不可或缺的组成部分,因为没有科技就没有真正的人类文明。因此,读科技史也就成为读者群体的特殊需求。吴军的《全球科技通史》(中信出版集团)就是一本可以很好满足上述刚需的科技史书,作者以能量和信息为线索,贯穿了史前文明到未来理想,讲述人类是如何通过科技来提高我们的生活质量,来推动社会进步。

  古罗马作家西塞罗曾经说过:“一个人不了解他出生之前的事情,那他始终只是个孩子。”了解历史,可以帮助人类认识自己,认识文化;了解科技史,则有助于把握未来的方向。科技文明随着时间的推移逐步发展,推动人类社会螺旋上升。10万年前,智人的分支从非洲大陆走了出来,来到欧洲、亚洲。5万年前,现代智人由于学会了使用语言,通过语言沟通形成的集体优势淘汰了另外3个智人分支,繁衍至今,从几十万人口发展到今天几十亿人口遍布世界各地的人类大种群。一万年前,农业革命出现,人类开始定居生活。5000年前,人类发明了文字和书写、车轮和陶器、青铜和黑铁,创造了集约化农业和大金字塔。农业的发展提供了足够的粮食,使得社会有一部分劳动力从农业生产中解放出来,产生了新的职业和社会分工,随后也产生了专门化的知识阶层。后来,人类掌握了一套有效而系统的发展科学的方法,使得科技的发展开始提速。

  随着自然科学和工程技术各学科和领域的逐步建立与发展,新技术积累到一定能级后必然产生大爆发,我们现在称之为工业革命。发生于18世纪中叶的第一次工业革命,蒸汽机成为动力驱动的典型象征,人类历史随之进入了蒸汽机时代。19世纪中叶,第二次工业革命出现,电力逐步变成动力主流,人类社会进入电气时代。20世纪中叶开始,第三次工业革命出现,计算机和通信技术的快速发展改变了社会的生产和生活方式,人类历史进入了信息时代。

  以铜为镜可以正衣冠, 以史为镜可以知兴衰,以人为镜可以明得失。科技发展有其自身的规律和周期。如果沿着前三次工业革命的脉络预测,21世纪中叶,应该会发生第四次工业革命。换句话说,我们现在正处在下一次工业革命的前夕。下一次工业革命的颠覆性技术到底是什么,答案现在还不得而知。不过种种迹象表明,近期热度不减的人工智能,如果在未来一二十年里取得革命性的突破,由量变转化为质变,也许会把人类带入智能时代。这个猜测是否准确,答案应该会在不久的将来揭晓,让我们拭目以待。

  以前我就知道,吴军的文字是有魅力的,这次再次领略。这本书稿即使是500页的大篇幅,我也并不觉得冗长繁复,几乎是一口气读完的。作者写出了从石器时代智人演化直到21世纪政治和技术革命的一整部“人类科技史”,通俗易懂的文字将科技史的万年历史长河融汇在一本书中,读下来意犹未尽。

  我希望,当读者读完此书合卷冥思的时候,可以听得见科技历史的脚步声,或近或远,或大或小……

  (作者为中国工程院院士)

编辑:迟语洋

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